新发现系外类地行星离寻找外星生命目标更近一步

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  据外媒报道,科学家们近日通过NASA开普勒太空望远镜的数据又发现了18颗跟地球差不多大小的新系外行星,并且其中有一颗可能拥有具备支持生命的条件。

  开普勒的任务看似简单。这个于2009年初发射的轨道太空望远镜带着观测银河系并有可能发现与地球大小相似的系外行星的使命进入太空。

  然而,想要识别系外行星比人们想象中要难得多,尤其是考虑到所涉及的距离。开普勒望远镜数据处理背后的方法则是观测局部变暗。这是一颗系外行星在其恒星前方交叉而产生的结果,这会暂时减少太空望远镜所能观测到的光线亮度。

  而现在,来自马克斯⋅普朗克学会、乔治-奥古斯特大学和森内伯格天文台的科学家们开发出了一套更灵敏的新算法。改进后的算法将行星在恒星前方运动时光线变暗的现实考虑在内。这帮助科学家们找到了这18颗新的系外行星。

  马克斯⋅普朗克学会太阳系研究所的Ren· Heller表示:“一个恒星盘的边缘看起来比中心略暗。当一颗行星运行在一颗恒星前时,它最初阻挡的星光比凌日中期还要少。恒星的最大亮度变暗发生在凌日中心、就在恒星逐渐变亮之前。”

  而在这18颗行星中,只有一个位于宜居带它就是EPIC 201497682.03,这颗行星不仅在大小跟地球相仿,而且它跟红矮星之间的距离也恰到好处,而这使得科学家有可能在其表面发现液态水。

  尽管开普勒望远镜的后续工作还在进行中,但仍有许多“假设”有待解决。PLATO发射任务定于2026年进行,这是欧航局的一个项目,它将继续探索类太阳恒星周围的多行星系统。研究人员表示,他们的新算法不仅可以用来继续重新评估现有的开普勒数据,而且随着寻找可能存在外星生命的工作继续进行,他们还将把目标转向PLATO的新发现。

 
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